Mercenarios rusos llegan al Sahel y toman posiciones junto a las fuerzas armadas de los países del AES

Tras Mali en septiembre de 2021, Burkina Faso en octubre de 2022 y Níger en marzo de 2023, la compañía paramilitar rusa Wagner desembarcó en Chad en abril de 2024. De los cinco países miembros del G5 Sahel, sólo Mauritania no ha sucumbido aún a la oferta de servicios de seguridad que llevan el nombre del famoso músico alemán.

Liman Nadaw
MondeAfrique

En los tres primeros países, miembros de la Alianza de Estados del Sahel, Wagner ha suplantado a los militares franceses. En Malí, concretamente, los rusos también han ocupado el lugar de la misión de mantenimiento de la paz de las Naciones Unidas en Malí (MINUSMA), que se marchó a finales de 2023 a petición de Bamako. En Chad, la compañía rusa convive con bases militares francesas y estadounidenses. Este dominio de Wagner, cada vez más rebautizada como Africa Corps, sobre cuatro de los países del G5 del Sahel anuncia el inicio de una «nueva configuración geopolítica».

Rusia está a sus anchas en el Sahel desde 2021. No pidió nada, pero lo obtiene todo de sus nuevos aliados, todos ellos regímenes militares. Fueron ellos quienes la invitaron, para contrarrestar la influencia de la antigua potencia colonial, Francia, y también para escapar a las reglas de gobierno de la Comunidad Económica de los Estados de África Occidental (CEDEAO). Para estas nuevas potencias, Rusia es una especie de seguro de vida. El Grupo Wagner comenzó a operar en Malí a finales de 2021, cuando la junta militar maliense rompió relaciones con sus socios occidentales tras el doble golpe de Estado del 18 de agosto de 2020 y el 24 de mayo de 2021.

En junio de 2021, Francia decidió reducir su presencia militar en Mali y poner fin a las operaciones conjuntas con las fuerzas armadas malienses. A principios de 2022, las tensiones con los socios occidentales del país se intensificaron después de que la CEDEAO impusiera nuevas sanciones a Malí. Bamako tomó represalias negando a las fuerzas internacionales el acceso a su espacio aéreo, expulsando a las tropas danesas el 24 de enero y al embajador francés en Malí el 31 de enero. Jueves 17 de febrero de 2022: Francia, sus socios europeos y Canadá confirman la retirada de Malí de las operaciones militares antiyihadistas Barkhane y Takuba, debido al deterioro de las relaciones con la junta de Bamako. El 15 de agosto de 2022, el control de Gao, que era la última base militar francesa en el país, fue transferido al ejército maliense. El grueso de las tropas y de la logística pesada se trasladó a Níger, en parte a través de Burkina Faso, con incidentes en la carretera provocados por manifestantes hostiles de Burkina Faso y Níger.

Burkina Faso: cambio de alianza

Tan pronto como el capitán Ibrahim Traoré, conocido como «IB», tomó el poder, Burkina Faso dejó claro su deseo de cambiar su asociación estratégica. Las razones aducidas fueron la frustración de la cooperación con París y el deseo de diversificar la asociación en busca de una mayor eficacia en la lucha contra el terrorismo. A principios de octubre de 2022, Estados Unidos, sin duda presintiendo lo que se avecinaba, advirtió al régimen del capitán Ibrahim Traoré de los riesgos de una alianza con Rusia, cuyo grupo paramilitar Wagner había mostrado un apoyo abierto a los autores del último golpe de Estado. «Los países en los que se ha desplegado el grupo (Wagner) se encuentran debilitados y menos seguros, y lo hemos visto en varios casos sólo en África», declaró a la prensa un portavoz del Departamento de Estado estadounidense, Vedant Patel. Y continuó explicando: «Condenamos cualquier intento de empeorar la situación actual en Burkina Faso, y animamos firmemente al nuevo gobierno de transición a que cumpla el calendario acordado para el retorno a un gobierno civil elegido democráticamente». Como consecuencia de esta inclinación, el domingo 19 de febrero de 2023 el Estado Mayor del ejército de Burkina Faso anunció el fin de las operaciones de la fuerza especial Sabre en Burkina Faso, compuesta por entre 300 y 400 soldados.

Ghana fue uno de los primeros países africanos en vender el fusible ruso, lo que provocó la ira de Uagadugú. Al margen de la cumbre Estados Unidos-África, celebrada en Washington a mediados de diciembre de 2022, el presidente ghanés, Nana Akufo-Ado, expresó su preocupación al ver «mercenarios rusos desplegados en su vecino del norte». Unos días antes, supimos que el primer ministro de Burkina Faso había salido discretamente de Uagadugú en un vuelo del ejército maliense con destino a Bamako, desde donde voló a Moscú el 7 de diciembre de 2022. El papel de Malí como agente de relaciones públicas fue crucial para establecer vínculos entre la empresa rusa y las autoridades que acababan de salir del golpe de Estado de septiembre de 2022 en Burkina Faso.

En cuanto a Níger, aunque los primeros contactos -discretos y no oficiales- con Wagner se remontan a la época del presidente depuesto, Mohamed Bazoum, el ruidoso despido de los militares franceses y el de sus colegas estadounidenses fueron un castigo por «comportamiento inapropiado» tras el golpe del 26 de julio de 2023. Francia ha pedido a las autoridades militares que liberen a Mohamed Bazoum y lo restituyan como Presidente de la República electa de Níger. Incluso instó a la CEDEAO a intervenir militarmente en Níger para conseguirlo. En respuesta, los soldados franceses en Níger fueron secuestrados, abucheados durante «manifestaciones populares» y luego privados de alimentos antes de que París aceptara evacuar a sus 1.500 soldados el 12 de diciembre de 2023 y cerrar su embajada, anunciado el 20 de diciembre de 2023. Francia también repatrió a 577 de sus nacionales residentes en el país. Níger denunció los acuerdos militares firmados con Francia la noche del 3 de agosto de 2023. Estos acuerdos se refieren al estacionamiento de tropas, al estatuto de los militares y a los servicios de inteligencia.

Estados Unidos y Níger

Victoria Nuland viaja a Níger para denunciar su golpe.

En cuanto a Estados Unidos, dudó durante mucho tiempo antes de reconocer y condenar el golpe de Estado del 26 de julio de 2023, habida cuenta del «acoso» infligido por la junta a soldados y diplomáticos franceses. No fue hasta el 20 de septiembre de 2023 cuando anunciaron que habían agotado todos los medios para preservar el orden constitucional en Níger y, en consecuencia, declararon que el ejército nigerino había dado un golpe de Estado. Inmediatamente tomaron dos medidas contundentes, que disgustaron a la junta: la retirada de 500 millones de dólares en ayuda y cooperación militar. Al hacerlo, aplicaban la legislación estadounidense, que estipula que la designación oficial de un golpe de Estado requiere la suspensión de la ayuda, de acuerdo con la sección 7008 de la Ley de Asignaciones Consolidadas (CAA). En cuanto a la amenaza de intervención militar por parte de la CEDEAO, las posiciones estadounidenses parecían, a ojos de la junta, poco claras.

Desde 2012, Níger ha sido el mayor receptor de ayuda militar estadounidense en África Occidental y el segundo en África Subsahariana. Como la venganza es un plato que se sirve frío, el 16 de marzo de 2024 las nuevas autoridades de Níger anunciaron que rompían la cooperación militar con Estados Unidos y exigieron la retirada inmediata de sus tropas del país. Los estadounidenses tienen varias bases militares en Níger: la base 201 en Agadez, la base aérea 101, situada cerca del aeropuerto internacional Hamani Diori -en Niamey- y Dirkou, construida en la región de Agadez y ocupada por el centro de inteligencia de la CIA. Un millar de soldados estadounidenses se encuentran en Níger. La base de Agadez, donde están estacionados drones Reaper y aviones de transporte C-17, costó 280 millones de dólares en 2024. Sólo Yibuti es mayor. Dada la magnitud del traslado, los estadounidenses negociaron duramente para alargar la operación de evacuación hasta el 14 de septiembre de 2024. Y como tardaban tanto en irse, el 10 de abril de 2024 llegaron un centenar de elementos Wagner. El 4 de mayo, nuevos «instructores» rusos desembarcaron en Niamey a bordo de un «carguero humanitario» para descargar alimentos y artículos de primera necesidad frente a los muros de la base donde sigue estacionado el ejército estadounidense. En Niamey, las tropas de Wagner han empezado a instalarse en la misma base que las estadounidenses, según los planes bien calculados de las autoridades militares nigerianas. Una cohabitación muy extraña que al Secretario de Estado de Defensa americano le cuesta mencionar. El 3 de mayo, Lloyd Austin reconoció esta «inusual cohabitación», pero le restó importancia: «los rusos están en un edificio separado y no tienen acceso a las fuerzas» o «equipos» estadounidenses. Añadió que «el despliegue ruso no planteaba un problema significativo […] en términos de protección de nuestras fuerzas».

La cuenta de Wagner.

Según el Departamento de Estado estadounidense, el gobierno maliense paga 10 millones de dólares al mes por los servicios de Wagner. Otras fuentes estiman que la cantidad es mayor, afirmando que la junta ha pagado hasta 200 millones de dólares a Wagner desde 2021 hasta la actualidad, sin contar las concesiones mineras otorgadas al grupo. En Burkina Faso, donde un centenar de combatientes de Wagner llegaron en enero de 2024, se informa extraoficialmente de sueldos mensuales de 3.000 euros. Burkina Faso espera que el número de soldados aumente, como ha hecho Mali. Su misión es proporcionar seguridad al régimen del capitán Ibrahim Traoré, combatir el extremismo violento y entrenar a los militares de Burkina Faso. También se habla de construir una base para ellos en las afueras de Uagadugú. Las concesiones mineras también están sobre la mesa. La empresa minera rusa Nordgold lleva años muy activa en el país, especialmente en la extracción de oro, con yacimientos como Bissa y Bouly. También tiene licencias en Yimiougou. Debido a la inseguridad, su yacimiento de Taparko se cerró en 2022.

Chad, el último bastión francés

Tras la salida forzosa de las tropas francesas de Malí, Burkina Faso y Níger, Chad sigue siendo su último bastión en el Sahel. Francia cuenta actualmente con más de un millar de efectivos, repartidos entre las tres bases de Faya-Largeau (en el norte), Abéché (en el este) y la base aérea 172 de Yamena. Desde el punto de vista de Chad, los rusos están en Libia, Sudán, la República Centroafricana y Níger. Han reforzado su posición en Libia y también han firmado acuerdos de cooperación militar con Nigeria y Camerún. Además, existen fuertes vínculos entre los ejércitos de Chad y Níger, lo que fomenta las afinidades entre Chad y Rusia. En otras palabras, el presidente Mahamat Deby Itno estaba rodeado de socios de Moscú. Su recurso a Wagner era una cuestión de realismo. Durante una visita a Moscú el 24 de enero de 2024, invitado por Vladimir Putin, habló de la cooperación bilateral, incluida la militar. En la mañana del 28 de abril de 2024, 130 cazas Wagner aterrizaron en Yamena en un discreto vuelo de Ethiopian Airlines. No puede descartarse que el presidente Mahamat buscara también asegurar su inminente victoria en las elecciones que iban a celebrarse 10 días después.

En este caso, Rusia le habría ofrecido un seguro de vida para él y su régimen. Por ello, ha reforzado su presencia en Chad, sobre todo en el sector minero, donde ya destaca en Burkina Faso, Malí y otros lugares. Los contratos de armamento y mantenimiento de equipos militares complejos se han adjudicado a una empresa rusa, mientras que antes era una empresa ucraniana la que se encargaba. El politólogo ruso Maksim Shugaley, muy conocido en algunas capitales africanas, participó activamente en la campaña electoral del general Déby. Rusia ha enviado su más sincera felicitación a Chad por su éxito electoral. El Ministerio de Asuntos Exteriores ruso emitió un comunicado en el que afirmaba que las elecciones constituían la etapa final del proceso de transición a una vida constitucional normal. También se han firmado recientemente varios acuerdos con centros de enseñanza superior de Rusia, y la Universidad de Yamena desarrollará una cooperación activa con sus homólogos.

La protección de los cielos de los cuatro regímenes está simbolizada por el suministro y la instalación de «sistemas antiaéreos de última generación». Sólo Níger, durante una reciente gira de inspección de su jefe de Estado Mayor del Ejército, el general Moussa Salaou Barmou, formado en parte en Estados Unidos, admitió que también había adquirido misiles y aviones no tripulados rusos, de nuevo de última generación…

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